165690_1

Στις σκέψεις του Αμερικανικού Πενταγώνου είναι η ακύρωση της έκδοσης F-35B και η συνέχιση της χρηματοδότησης των υπολοίπων εκδόσεων της Αεροπορίας και του Ναυτικού, ώστε να εξοικονομηθούν κονδύλια και ανθρώπινοι πόροι

Εν μέσω κρίσιμων επιχειρησιακών δοκιμών με το Εκστρατευτικό Σώμα των Αμερικανών Πεζοναυτών, το F-35B απέτυχε να περάσει τα τεστ αξιοπιστίας τα οποία κλήθηκε να υλοποιήσει. Συγκεκριμένα κατά την φάση επίτευξης αρχικής επιχειρησιακής ικανότητας (IOC) ένα ενισχυμένο σμήνος 6 μαχητικών αεροσκαφών F-35B STOVL δοκιμάστηκε σε μια 12 μερη άσκηση σε Θαλάσσιο Περιβάλλον έχοντας σαν βάση επιχειρήσεων το ελικοπτεροφόρο USS LHD-1 WASP.

Ο Michael Gilmore, Διευθυντής του Προγράμματος επιχειρησιακών δοκιμών ανέφερε ότι η αξιοπιστία του αεροσκάφους είναι κάτω του 50% ενώ υπήρξαν μέρες που από τα 6 αεροσκάφη μόλις τα 2 ήταν επιχειρησιακά. Πέραν των επιδόσεων αερομαχίας για το οποίο έχει κατηγορηθεί πολλάκις το F-35, η μη επίτευξη διαθεσιμότητας σε ένα τόσο σημαντικό κομμάτι των δοκιμών θέτει σε αμφισβήτηση την πορεία υλοποίησης του προγράμματος. Εξάλλου στους στόχους του Αμερικανικού Ναυτικού είναι το 2017 το USS WASP να αναπτυχθεί στον Ειρηνικό και στην Ασία, εξοπλισμένο με 16 F-35B για να αντιμετωπίσει την ολοένα αυξανόμενη επεκτατικότητα της Κίνας.

Ένας εκπρόσωπος τύπου των Πεζοναυτών ανέφερε ότι η διαθεσιμότητα του αεροσκάφους άγγιζε το 65% χωρίς ωστόσο να διευκρινίζει περαιτέρω λεπτομέρειες καθώς έρχεται σε αντίθεση με τα συγκεντρωτικά στοιχεία που συνέλεξε το Αμερικανικό Πεντάγωνο κατά την 12μερη αξιολόγηση. Επίσης ο Gilmore ανέφερε ότι οι δυνατότητες συντήρησης σε θαλάσσιο περιβάλλον μέσα στους χώρους ενός αεροπλανοφόρου/ελικοπτεροφόρου αποτελεί πρόκληση και είναι αντικείμενο διερεύνησης ώστε να βρεθούν τρόποι βελτίωσης.

Ο Γραμματέας της Διεύθυνσης Προμηθειών,Frank Kendall  ανέφερε ότι η LM και υπο-εργολάβοι έδωσαν την αμέριστη υποστήριξή τους σε αυτό το εγχείρημα και υπήρχε επίσης «ροή ανταλλακτικών» από την ακτή. Κάτι τέτοιο σε πραγματική περίοδο επιχειρήσεων δεν θα είναι δυνατόν σε υπερπόντιες αποστολές. Ιδιαίτερα σε μια πραγματική μάχη με έναν ίσως δυνατότερο αντίπαλο από ότι οι προηγούμενες επεμβάσεις σε Ιράκ, Λιβύη και Γιουγκοσλαβία (βλέπε πιθανόν Κίνα)

Σε οποιαδήποτε ημέρα των δοκιμών «ήταν δύσκολο για τους Πεζοναύτες να κρατάνε πάνω από 2 ή 3 αεροσκάφη επιχειρησιακά και η συνολική αξιοπιστία του αεροσκάφους ήταν πολύ χαμηλή».

Η παραδοχή από τα πιο επίσημα χείλη της καταστροφικής πορείας υλοποίησης του προγράμματος είναι ένα μάθημα για την οποιαδήποτε χώρα ευελπιστεί να προμηθευτεί ένα τόσο πολύπλοκο οπλικό σύστημα πριν καν ολοκληρωθεί η ανάπτυξή του. Εϊναι σαν κάποιος να προπληρώνει από τώρα για δυνατότητες που επί της παρούσης δεν υφίστανται αλλά στο μέλλον μετα από πολύχρονες δοκιμές θα υπάρχει ελπίδα να γίνουν διαθέσιμες.

H ανακύρηξη αρχικής επιχειρησιακής ικανότητας (IOC) βρίσκεται ήδη πίσω στο χρονοδιάγραμμα κατά 5 χρόνια και δεν αναμένεται φέτος να επιτευχθεί. Αυτό έχει σαν αποτέλεσμα οι προβλεπόμενες ενισχύσης των Αμερικανικών Δυνάμεων στον Ειρηνικό να καθυστερήσουν.

Οι ασκήσεις αυτές διεξήχθησαν τον Μάιο του 2015. Μερικά από τα πιο χαρακτηριστικά περιστατικά είναι η αδυναμία ενός από τα 6 αεροσκάφη να σηκωθεί για πάνω από 4 μέρες στο διάστημα 19-23 Μαίου. Επίσης σε δύο τουλάχιστον περιπτώσεις υπήρξε κρίσιμη αποτυχία των συστημάτων αποθήκευσης και παροχής καυσίμου με αποτέλεσμα να υπάρξει πολύωρη καθυστέρηση.

Με την κρίση με την Ρωσία στην Ουκρανία και τον ανταγωνισμό με την Κίνα να μεγαλώνει, οι ΗΠΑ χρειάζονται άμεσα να ξεπεράσουν τα εμπόδια ανάπτυξης του F-35 και να αρχίσουν να παραλαμβάνουν επιχειρησιακά αεροσκάφη. Έχοντας ρίξει χρήματα που τα συνολικά κονδύλια ξεπερνάνε τα 100 δις $, το πρόγραμμα F-35 παραμένει ένα από τα πιο αμφιλεγόμενα εξοπλιστικά προγράμματα στην ιστορία των ΗΠΑ.

Πολλά υποσχόμενο, αλλά στην πράξη ανέτοιμο. Οι Αμερικανικές Ένοπλες Δυνάμεις σύντομα θα αναγκαστούν να πάρουν γεναίες αποφάσεις για τον επανακαθορισμό των απορροφούμενων κονδυλίων. Συνολικά προβλέπονταν να αποκτηθούν 353 αεροσκάφη F-35B. Επίσης τόσο η Τουρκία, η Ιταλία όσο και το Ηνωμένο Βασίλειο ενδιαφέρονταν για αυτήν την έκδοση του μαχητικού.Ο αριθμός αυτός κινδυνεύει να μειωθεί δραματικά αν δεν υπάρξει πρόοδος στο μέλλον.